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LA LEYENDA DEL CARNAVAL DE 1879

Frecuentemente se lee en la prensa o se escucha en la televisión que Bolivia habría perdido la guerra del Pacífico por el hecho de que el presidente Hilarión Daza no comunicó a sus compatriotas la noticia de la invasión del puerto de Antofagasta. Tal versión Que ya se difundió en el tiempo de Daza por sus enemigos políticos carece de veracidad y en todo caso, magnifica un factor pequeño frente a su responsabilidad mayor por el conflicto.

Las cosas sucedieron de este modo:

Chile invadió Antofagasta el 14 de Febrero de 1879 con 200 soldados en varias embarcaciones. El 90% de la población estaba conformada por chilenos, de manera que la destitución del subprefecto Fidel Lara y el presidente del Ayuntamiento Ladislao Cabrera fue sin efusión de sangre. En realidad no hubo disparos y estas autoridades ordenaron a los pocos bolivianos que vivían allá el repliegue a Calama para armar la resistencia. En efecto, el 19 de Febrero los bolivianos intentan la resistencia en Calama. 135 hombres con 35 rifles Winchester y 30 de otros tipos, incluido en el armamento 32 lanzas. Esta resistencia es vencida por los chilenos y cae inmolado Eduardo Abaroa.

Como ya se conocía de los conflictos que se iban a presentar, el día 13 de Febrero, el gobierno boliviano envió dos notas a las autoridades de Cobija, en la primera, indicando que no podía remitir armamento nuevo y que se hiciera componer y arreglar el existente y en la segunda instruyendo que si se efectuase el desembarco de fuerzas chilenas en Antofagasta o Mejillones, previa una protesta, los bolivianos debían retirarse a Caracoles y Calama. Según Roberto Querejazu Calvo, el día Sábado 22 de Febrero, se inició el Carnaval en la Sede del Gobierno, de manera que las autoridades sabían de lo que sucedía en el Litoral, pero debido a la distancia y la inermidad en que se encontraban resolvieron solo el envío de dichas notas.

Lo importante como señala este historiador no es lo que Daza hizo la noche del Martes 25 de Febrero cuando se anotició ya oficialmente de la invasión chilena, sino lo que debió hacer mucho antes cuando era un secreto a voces que tal invasión iba a producirse. No tomó ninguna medida aparte de mandar a uno de sus ministros al Perú. La noche del Martes de Carnaval, recién Daza hizo conocer a la nación lo que había sucedido y al día siguiente firmó dos decretos, declarando a la patria en peligro y en estado de sitio y por el segundo, concediendo una amnistía amplia para que los exiliados bolivianos volvieran a defender al país.

Daza reunió entonces un ejército de 8.000 hombres con el que partió a Tacna, donde transcurrió 8 largos meses de maniobras y agasajos (pues Perú no disponía de barcos para llevar a la tropa boliviana hacia el sur). Este movimiento de tropa culminó en la retirada a Camarones y el desastre de San Francisco. El ejército destituyó a Daza en Tacna y éste huyo a Europa.

Las razones de la Guerra del Pacífico son muy complejas y se inician con la propia confederación Perú Boliviana, proyecto que es derrotado militarmente por Chile. Tempranamente Chile se dio cuenta del enorme valor económico del desierto de Atacama, y fue una política de Estado apoderarse del mismo, Perú y Bolivia le dieron el gran pretexto con su Tratado de Alianza Defensiva.

Otros factores fueron el caos político en que vivía Bolivia, la intervención de los capitales ingleses interesados en el guano y el salitre en apoyo de Chile y la irresponsabilidad de Daza que en situación tan conflictiva decretó un impuesto de 10 centavos al quintal de salitre exportado por una compañía chilena.

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